Кометы

В окрестностях Солнечной системы рассеяно много космической пыли. Согласно оценкам, общая масса этих мельчайших частиц пыли составляет приблизительно 25 триллионов тонн. Примерно такую массу имеет небольшой астероид. Однако под действием солнечного ветра и солнечного света, а также в результате столкновения с планетами, обращающимися по своим орбитам, большая часть межпланетной пыли постоянно выметается и выдувается из Солнечной системы. Ежесекундно из межпланетного пространства выбрасывается около 8 т пыли. Это означает, что примерно 8 т межпланетной пыли должно ежесекундно поступать в Солнечную систему, иначе вся пыль давно бы исчезла. Частично пополнение осуществляется за счет астероидов, которые измельчаются и распыляются при столкновениях. Но основной вклад здесь вносят кометы.

Кометы - одни из самых прекрасных объектов, наблюдаемых на небе. Ежегодно обнаруживается более десятка комет, хотя большинство из них остаются столь слабыми, что их нелегко увидеть невооруженным глазом. Но иногда какая-нибудь из этих призрачных гостий проходит достаточно близко от Солнца и Земли, и тогда нашим глазам открывается красивейшее зрелище. Несколько ночей (а порой и недель) виден прекрасный струящийся хвост кометы, дугой изгибающийся по небу.

Рис.2. Ядро знаменитой кометы Галлея (Halley). Снимок сделан в 1986 году европейским космическим аппаратом Giotto.

Кометы бывают всевозможных форм и размеров.Одни - короткие, словно обрубок, другие - длинные и тонкие. Тем не менее все они обладают некоторыми общими основными чертами. Твердая часть кометы, называемая ядром, очень мала - обычно менее 15 км в диаметре. Ядро состоит из частиц пыли и льда - представляет собой «грязный айсберг». Когда комета приближается к Солнцу, частицы льда испаряются и начинают светиться под действием солнечного света. Вскоре вокруг ядра образуется светящийся газовый шар, называемый комой. Наконец, когда комета стремительно подходит еще ближе к Солнцу, газы «сметаются» в длинный струящийся хвост. В результате действия солнечного ветра и давления излучения хвост кометы всегда направлен от Солнца.

Рис.3. Комета Хиякутаке (Hyakutake)

Кометы приближаются к Солнцу по сильно вытянутым эллиптическим орбитам с самых различных направлений. Многие из этих орбит столь велики, что комете требуется от 100000 до 1 млн. лет, чтобы совершить полный оборот вокруг Солнца. Однако ежегодно астрономы наблюдают по крайней мере десяток комет во внутренних областях Солнечной системы (почти невозможно обнаружить комету, которая находится дальше Юпитера).

Фантастическое зрелище развернулось в Солнечной системе 16-22 июля 1994 года, когда комета Шумейкера-Леви распалась на части и ее осколки упали на поверхность Юпитера. Расчеты показывают, что если бы на пути этой кометы оказался не Юпитер, а Земля, то последствия такого столкновения привели бы к гибели нашей планеты - энергия удара осколков по поверхности и возмущения атмосферы соответсвовали бы взрыву атомной бомбы мощностью в несколько миллионов мегатонн тротилового эквивалента! Напомним, что мощность атомной бомбы, сброшенной на Хиросиму составляла всего 25 тысяч тонн.

Последовательные стадии падения кометы Шумейкера-Леви 9 на Юпитер (22354 bytes)

Рис.4. Композиция снимков - падение осколков кометы Шумейкера-Леви на Юпитер

И конечно, множество более слабых комет проходят совсем незамеченными. Отсюда следует, что общее число комет должно быть огромно. Кроме того, кометы проводят большую часть своего времени чрезвычайно далеко от Солнца, очень медленно двигаясь по самым отдаленным участкам своих вытянутых орбит. Это означает, что Солнечная система должна быть окружена целым роем комет. Впервые подобное предположение высказал голландский астроном Оорт. Этот рой, называемый облаком Оорта, простирается до расстояний 50000 а.е. и окутывает Солнечную систему подобно огромному сферическому гало. Облако Оорта включает до 100 млрд. комет.

Рис.5. Комета Веста (West)

Некоторые кометы двигаются по столь вытянутыморбитам, что они только однажды проходят мимо Солнца и исчезают в глубинах межзвездного пространства, где, возможно, будут захвачены какой-либо другой звездой.Разумеется, некоторые кометы попадают к нам из других планетных систем, неся на себе следы неведомых миров. Приближаясь к Солнцу, они теряют пыль и лед, пополняя запас межпланетных обломков, которые Земля выметает до 3000 т в день. Несомненно, какое-то количество пыли, которая оседает на наши города и дома и присутствует в воздухе, которым мы дышим, приходит из далеких миров.