Причины и начало войны. Ход военных действий в 1914—1915 гг.

Первая мировая война - одна из самых длительных, кровопролитных и значительных по последствиям в истории человечества. В ней участвовали 33 страны из 59, обладавших к тому времени суверенитетом. Население воюющих стран составляло свыше 1,5 млрд человек, т. е. около 87% всех жителей Земли. В войне участвовало в общей сложности 74 млн человек. 10 млн было убито и свыше 20 млн ранено. В ходе войны широко использовались новые технические средства ведения боя - танки, самолеты (аэропланы), подводные лодки, бронепоезда, пулеметы. Впервые в мировой истории было применено оружие массового поражения - отравляющие газы.
Причины первой мировой войны многообразны. В. И. Ленин в работах "Империализм как высшая стадия капитализма" и "Военная программа пролетарской революции объяснял возникновение военного конфликта неразрешимыми противоречиями монополистического капитализма, борьбой за передел сфер влияния и рынков сбыта между крупнейшими империалистическими державами. Советские историки придерживались такой же точки зрения. Западные историки связывают возникновение войны преимущественно с международными и геополитическими проблемами, с агрессивной политикой Германии.
Однако тезис о неизбежности перерастания противоречий между государствами и общественными силами в войну легко опровергается фактом мирного сосуществования стран Европы в течение почти 40 лет, со времени франко-прусской и русско-турецкой войн. Если мировая война все же началась, то не потому, что оказались недейственными механизмы достижения компромиссов, выработанные на мирных конференциях в Гааге в 1899 и 1907 гг. В критический момент ими не пожелали воспользоваться сами державы.
В обстановке нарастания военной опасности Европа раскололась на две противоборствующие группировки. Костяк одной из них составил союз Германии и Австро-Венгрии, заключенный в 1879 г. против Франции и России. В противовес ему возник франко-русский союз, оформленный рядом договоров 1891-1893 гг. В 1907 г. к нему примкнула Великобритания. Образовалась Антанта - союз Англии, Франции и России.
Непосредственной причиной войны стали противоречия между державами в борьбе за сферы влияния на Балканах, а поводом послужил выстрел сербского студента Г. Принципа, убившего 28 июня 1914 г. в г. Сараево (Босния) австрийского престолонаследника эрцгерцога Франца-Фердинанда. Разразился июльский кризис: Австро-Венгрия предъявила Сербии ультиматум, выполнение условий которого означало фактическую потерю страной независимости. Россия поддержала союзную Сербию.
28 июля 1914 г. Австро-Венгрия объявила Сербии войну. В ответ Россия начала всеобщую мобилизацию. Германия потребовала от российского правительства прекратить военные приготовления. Получив отказ, Германия 1 августа объявила войну России. В течение следующих нескольких дней в войну вступили союзники России по Антанте - Франция и Великобритания со своими доминионами (Канадой, Южно-Африканским союзом, Австралией и Новой Зеландией). 23 августа войну Германии объявила Япония. В конце 1914 г. на стороне Германии и Австро-Венгрии выступила Турция.
Немецкий генеральный штаб в своей стратегии исходил из разработанного еще в 1905 г. так называемого плана Шлифена сначала обрушиться на Францию, атаковав ее в обход сильных крепостей через территории Бельгии и Люксембурга; разгромить Францию за 6-8 недель, а затем все силы бросить против России. Однако отчаянное сопротивление застигнутых врасплох бельгийской и французской армий сорвало планы молниеносной войны.
На ход операции повлияло и наступление русской армии в Восточной Пруссии во второй половине августа. Оно заставило германское командование бросить в бой резервы, предназначенные для Западного фронта. Русские войска были разбиты, попавший в окружение генерал Самсонов застрелился... Но в сражении на реке Марне 5-12 сентября французская армия и английские экспедиционные силы контратаковали противника. "План Шлифена" рухнул.
С осени 1914 г. боевые действия на Западном фронте приобрели позиционный характер. В мае 1915 г. немцы и австрийцы предприняли мощное наступление на Восточном фронте. Русская армия, оставив Польшу, Литву, Волынь, Галицию, к осени 1915 г. закрепилась на новых рубежах. В мировой конфликт втягивались все новые государства. В мае 1915 г. Италия выступила на стороне Антанты; в октябре того же года Болгария вступила в войну на стороне Германии.